Warum sind Reisetauben ausgestorben?

Diese Abbildung zeigt, wie die Europäer in großer Zahl Flugtauben geschossen haben. Illustration von Smith Bennett.


Dieser Artikel wird mit freundlicher Genehmigung von . veröffentlichtZwillinge. Dieser Beitrag wurde geschrieben vonSteinar Brandslet.

Warum sterben Arten aus? Dies ist die übergreifende Frage, die sich viele führende Forscher stellen. Wenn wir mehr darüber wissen, was zum Aussterben einer Art führt, könnten wir etwas dagegen tun. Die Wandertaube ist ein berühmtes Beispiel und die Art wurde ausgiebig untersucht.


Die Wandertaube (Ectopistes migratorius) wurde einst in großer Zahl in Nordamerika gefunden. Aufzeichnungen berichten von vorbeiziehenden Herden, die den Himmel mehrere Tage lang verdunkelten. Die Art könnte mit fünf Milliarden Individuen ihren Höhepunkt erreicht haben. Eine konservativere Schätzung liegt bei drei Milliarden.

Innerhalb kurzer Zeit verschwand die Art vollständig.

Tom Gilbert ist Professor am Zentrum für Geogenetik der Universität Kopenhagen, hat aber auch eine Teilzeitstelle als außerordentlicher Professor an der Norwegischen Universität für Wissenschaft und Technologie (NTNU). Gilbert sagte:

Angesichts der enormen Populationsgröße ist es einfach erstaunlich, dass die Art so schnell verschwand.




Wandertaubenpopulationen waren einst der am häufigsten vorkommende Vogel in Nordamerika. Illustration von K. Hayashi.

Die menschliche Rolle

Die Geschichte der Wandertaube ist interessant, auch weil sie uns etwas darüber erzählen kann, wie und warum Arten aussterben.

Die amerikanischen Ureinwohner verließen sich auch auf Fluggasttauben als Nahrung. Aber zumindest in Teilen des Verbreitungsgebietes der Wandertauben hatte man gelernt, die Art auf einem nachhaltigen Niveau zu ernten, das sie nicht auszurotten drohte.


In einigen Teilen Nordamerikas war es üblich, nur junge Tauben zu essen, die nachts gejagt wurden, da dies die Altvögel nicht zu verscheuchen schien oder sie daran hinderte, wieder zu brüten.

Aber ab etwa 1500 kam mit der Ankunft der Europäer eine aggressivere Variante des Menschen auf den Kontinent. Die Jagd auf Reisetauben wuchs und gipfelte in einer massiven Jagd auf die Art während des 19. Jahrhunderts, bevor die Art schließlich zusammenbrach und verschwand.

Waren also wirklich die Europäer am Zusammenbruch schuld?

Martha, die letzte lebende Reisetaube, starb 1914 in einem Zoo von Cincinnati. Foto via Wikimedia Commons.


Schon in Vergessenheit geraten?

Im Jahr 2014 wurde eine Studie in der Fachzeitschrift veröffentlichtPNASstark darauf hin, dass der Mensch nur der letzte Strohhalm bei der Zerstörung einer Spezies war, die bereits verwundbar und in Vergessenheit geraten war.

Die Forscher behaupteten, dass die Reisetauben trotz ihrer enormen Zahl bereits in Schwierigkeiten steckten. Die Populationszahlen der Art variierten stark, ähnlich wie bei Lemmingen, jedoch über einen längeren Zeitraum.

Als die Europäer ankamen, befand sich die Art bereits in einem starken Rückgang. Die Bevölkerung ging lange vor der Ankunft der Europäer stark zurück, und vielleicht trugen die Europäer sogar zu einer kurzfristigen Zunahme bei.

Den Hintergrund für diese Behauptungen bildeten Untersuchungen zur genetischen Variation der Art mit einer Untersuchungsmethode namens PSMC. Und jetzt müssen wir uns ein bisschen konzentrieren.

Eine frühe Zeichnung einer Wandertaube aus dem Jahr 1731. Illustration von Mark Catesby.

Von einem zu vielen

Alle Gene eines Individuums werden als Genom bezeichnet. Du hast ein Genom, deine Mutter hat ihr eigenes Genom, dein Hund hat eines und die Katze des Nachbarn hat noch ein weiteres. Diese können in Chromosomen und Gene und Basenpaare zerlegt werden, aber Sie haben nur ein einziges Genom.

Alle Ihre Chromosomen und Gene befinden sich also in diesem einen Genom, aber gleichzeitig ist dieses Genom nur für Sie und nur für Sie einzigartig. Es sei denn, Sie haben einen eineiigen Zwilling oder sind eine Termiten oder gehören zu einer anderen Spezies, bei der die Individuen weitgehend identische Klone sind. (Im letzten Fall ist es bemerkenswert, dass Sie dies lesen können.)

Hier ist der springende Punkt:

Die PSMC-Methode kann die Informationen in den Genen eines einzelnen Individuums einer Art verwenden, um die Geschichte der Art zu kartieren.

Sie sollten daher in der Lage sein, die Entwicklung der Art über viele Generationen hinweg zu verfolgen und die Anzahl der Individuen zu einem bestimmten Zeitpunkt anhand eines einzigen Genoms abzuschätzen.

Reisetauben, gezeichnet von Louis Agassiz Fuertes.

Menschen teilweise vom Haken

Mit dieser Methode fanden die Forscher heraus, dass sich die Zahl der Reisetauben bereits vor der Ankunft der Europäer im freien Fall befand.

Obwohl die Art vielleicht nicht ausgestorben wäre, wäre sie auf jeden Fall deutlich geschrumpft, vielleicht auf nur noch einige hunderttausend Individuen.

Die Menschen waren nur der letzte Faktor für ihren Untergang. Wir haben zwar die Wandertauben von der Klippe gestoßen, aber die Art war schon auf dem Weg dorthin.

Es waren also – so die Forscher hinter der Studie in PNAS – nicht nur die Europäer schuld.

Es klingt fast zu schön, um wahr zu sein, dass Sie auf der Grundlage von Informationen von nur einer oder wenigen Personen etwas so Definitives finden können. Und in diesem Fall ist es das – zumindest wenn wir einer neuen Studie glauben dürfenveröffentlicht17. November 2017 im JournalWissenschaft.

Dieses Exemplar der Wandertaube befindet sich im Universitätsmuseum der NTNU. Aber Reisetauben sind vor mehr als einem Jahrhundert ausgestorben. Foto über Per Gustav Thingstad, NTNU.

Unwirksam für Reisetauben

Das Problem ist, dass die PSMC-Methode bei Reisetauben nicht angewendet werden kann. Die neue Forschung inWissenschaftliefert ganz andere Ergebnisse.

Die führende Molekularbiologin Beth Shapiro ist die Hauptautorin desWissenschaftArtikel, und Tom Gilbert ist einer der Mitwirkenden der Studie. (Vorsicht – Sie können zum nächsten Abschnitt springen, wenn Sie nicht ein wenig mehr darüber wissen möchten, warum PSMC insbesondere bei der Reisetaube nicht funktioniert.)

PSMC basiert auf der Annahme, dass genetische Variationen entlang der Chromosomen, die das Genom bilden, relativ gleichmäßig auftreten. Das heißt, genetische Veränderungen treten an den Enden eines Chromosoms genauso wahrscheinlich wie in der Mitte auf. Dies ist jedoch bei dieser Art nicht der Fall. Gilbert sagte:

Wandertauben weisen nicht die Variationsmuster auf, die wir erwarten würden, aufgrund der starken Selektion auf Gene, die in der Geschichte der Art anscheinend wichtig gewesen sind. Es funktioniert also nicht, PSMC in diesem Fall zu verwenden.

Bei Wandertauben wurde der größte Teil der genetischen Vielfalt an den Enden des Chromosoms gefunden. Die Mitte des Chromosoms zeigte aufgrund der Selektion auf diese Gene von einer Generation zur nächsten nur geringe Variationen.

Diese Tatsache mag nicht revolutionär klingen, führt aber zu ganz anderen Ergebnissen, wenn man versucht, die Geschichte der Art anhand des Genoms eines einzelnen Individuums zu lesen.

Sie müssen berücksichtigen, dass die Variationen in bestimmten Teilen des Chromosoms am größten sind und nicht gleichmäßig verteilt sind. Dies macht das PSMC-Verfahren in diesem Zusammenhang unbrauchbar.

Wandertauben ernährten sich unter anderem mit Eicheln. Aber auch riesige Eichenwälder wurden ausgerottet. Foto über Colourbox.

Eine andere Methode verwendet

Die Forscher hinter dem Artikel inWissenschaftnicht die PSMC-Methode verwendet. Stattdessen nutzten sie mitochondriale DNA von 41 Reisetauben als Ausgangspunkt. Jetzt müssen wir uns wieder konzentrieren.

Ihre DNA ist nicht Ihr einziges Erbe. Mitochondriale DNA ist eine unterschiedliche, separate Vererbung, die in bestimmten Zellen, den sogenannten Mitochondrien, gefunden wird.

Reguläre DNA ist eine Kombination aus dem Erbe Ihres Vaters und Ihrer Mutter. Aber mitochondriale DNA wird nur von Ihrer Mutter übertragen. Variationen in der mitochondrialen DNA treten auch aufgrund von Mutationen auf und treten im Laufe der Zeit relativ konstant auf.

Dies ist ein anderer Ausgangspunkt, um zu verstehen, wie sich eine Art im Laufe der Zeit entwickelt, und die Ergebnisse können sich stark von denen unterscheiden, die mit der PSMC-Methode erzielt werden.

Darüber hinaus präsentierte die Studie inWissenschaftanalysierte das gesamte Genom von vier Wandertauben und verglich es mit zwei Genomen von Bandschwanztauben (Patagioenas fasciata), einer der nächsten Verwandten der Reisetaube.

Das Endergebnis war, dass die neue Studie zu ganz anderen Antworten über die Reisetauben kam und warum die Art ihren Untergang erlebte.

Ein Passagiertaubenskelett. Foto über Wikimedia.

Genetische Vielfalt

Die neue Studie ist aus mehreren Gründen interessant. Sie erzählt uns von der genetischen Vielfalt der Wandertaube, unterstützt aber auch eine ganz andere Erklärung für das Aussterben der Art.

Wissenschaftler gingen bisher davon aus, dass die genetische Vielfalt einer Art umso größer ist, je größer die Population ist. Doch diese Theorie hat sich als falsch herausgestellt, wie die jüngste Reisetaubenforschung gezeigt hat.

Laut dem Artikel inWissenschaft, scheint es die große Populationsgröße den Reisetauben ermöglicht zu haben, sich schneller anzupassen und zu entwickeln und so schädliche Mutationen zu entfernen.

Bei Arten mit weniger Individuen kann der Zufall dazu führen, dass eine weniger nützliche Mutation bestehen bleibt, während der Zufall bei Arten mit einer größeren Anzahl von Individuen eine geringere Rolle spielt. Gilbert sagte:

Mutationen, die einen großen evolutionären Vorteil bieten, würden sich schnell verbreiten.

Die Tatsache, dass nützliche Mutationen so schnell unglaublich dominant wurden, führte einfach zum Verschwinden anderer genetischer Varianten.

Dies wiederum führte dazu, dass die genetische Vielfalt bei der Zugtaube im Verhältnis zur Individuenzahl überraschend gering war. Dies könnte die Art anfälliger für Veränderungen gemacht haben.

Aber das war nicht der Grund, warum die Reisetaube ausgestorben war.

Unser Fehler

Hier ist Gilberts Kurzversion:

Die Reisetaube starb wegen Menschen.

Die Reisetaube war vor der Ankunft der Europäer in Nordamerika nicht in Schwierigkeiten. Nichts deutet darauf hin, dass die Art in irgendeiner Weise zu kämpfen hatte.

Das ist vielleicht nicht so überraschend. Im 19. Jahrhundert waren die Wandertauben so zahlreich, dass es Wettbewerbe gab, um in einem bestimmten Zeitraum möglichst viele von ihnen zu schießen. In einem Wettbewerb hatte der Sieger 30.000 Vögel geschossen.

Nicht zuletzt hat die Geschichte der Wandertaube zu einem besseren Verständnis beigetragen, dass auch produktive Arten aussterben können.

Auch der große Auk wurde bis ins Vergessen gejagt. Illustration von John Gerrard Keulemans, Wikimedia Commons.

Etwas zu lernen

Die große HeuschreckeMelanoplus Spretusaus dem Westen der Vereinigten Staaten erlitt das gleiche Schicksal. Es ging in wenigen Jahrzehnten von einer Population von mehreren Billionen auf null, möglicherweise weil Bauern seine Brutstätten zerstörten. In Norwegen und im gesamten Nordatlantik haben die Großen (Pinguinus impennis) starben aus, nachdem Menschen sie in großer Zahl geerntet hatten.

Die Menschen aßen in großen Mengen Reisetauben, aber sie wurden auch getötet, weil sie als Bedrohung für die Landwirtschaft wahrgenommen wurden. Als die Europäer durch Nordamerika wanderten, wurden die großen Wälder, auf die die Tauben angewiesen waren, ausgedünnt und beseitigt. Die Tauben ernährten sich hauptsächlich von Eicheln.

Da die Art bereits ausstarb, wurden 1896 250.000 Vögel – der letzte große Schwarm – an einem einzigen Tag geschossen. Im selben Jahr wurde in Louisiana die letzte Wandertaube beobachtet. Es wurde auch geschossen.

Die Tauben waren wahrscheinlich auf eine große Herdengröße angewiesen, um sich fortzupflanzen. Ihre Instinkte funktionierten nicht, als nur ein paar Individuen hier und da blieben.

Die letzte Wandertaube starb 1914 im Zoo von Cincinnati.

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Fazit: Neue Forschungen zum Aussterben der Wandertaube.