Chamäleon in Bernstein ist das älteste der Welt

Bildnachweis: David Grimaldi/Florida Museum of Natural History

Bildnachweis: David Grimaldi/Florida Museum of Natural History


Vor neunundneunzig Millionen Jahren kroch ein Baby-Chamäleon durch die alten Tropen des heutigen Myanmar, als es im Harz eines Nadelbaums gefangen wurde. Im Laufe der Zeit versteinerte das Harz zu Bernstein, wodurch die Eidechse bemerkenswert erhalten blieb.

78 Millionen Jahre älter als das bisher älteste Exemplar, das bekannt ist, wurde das Cent-große Chamäleon zusammen mit 11 weiteren in Bernstein eingeschlossenen fossilen Eidechsen vor Jahrzehnten aus einer Mine gezogen, aber erst vor kurzem hatten Wissenschaftler die Gelegenheit, dies zu tun analysieren sie. Von den 12 Echsenexemplaren waren drei – ein Gecko, eine archaische Eidechse und das Chamäleon – besonders gut erhalten. Eine neue Studie der Fossilien warveröffentlicht4. März 2016 online im JournalWissenschaftliche Fortschritte.


Edward Stanley, ein Postdoktorand der University of Florida, ist Mitautor der Studie. Stanley begegnete den Bernsteinfossilien zum ersten Mal im American Museum of Natural History, nachdem ein privater Sammler sie gespendet hatte. Er wusste, dass die Fossilien uralt waren, aber es war eine Kombination aus Glück und Mikro-CT-Technologie, die es ihm ermöglichte, das älteste Chamäleon zu identifizieren. Stanley sagte:

Es war überwältigend, die Fossilien zum ersten Mal zu sehen. Normalerweise haben wir einen Fuß oder einen anderen kleinen Teil, der in Bernstein konserviert ist, aber dies sind ganze Exemplare – Krallen, Zehenpolster, Zähne, sogar vollkommen intakte farbige Schuppen.

Bildnachweis: University of Florida

Bildnachweis: University of Florida

Die Fossilien enthalten Schnappschüsse von „fehlenden Gliedern“ in der Evolutionsgeschichte der Eidechsen, sagte Stanley, die es Wissenschaftlern ermöglichen werden, besser zu verstehen, wo sie auf dem Baum des Lebens passen. Stanley sagte:




Der Fossilienbestand von [Eidechsen] ist spärlich, weil die zarte Haut und die zerbrechlichen Knochen kleiner Eidechsen normalerweise nicht erhalten bleiben, insbesondere in den Tropen, was die neuen Bernsteinfossilien zu einem unglaublich seltenen und einzigartigen Fenster in eine kritische Phase der Diversifizierung macht.

Ein Mikro-CT-Scanner schaute in den Bernstein, ohne die Fossilien zu beschädigen, und ermöglichte es den Forschern, winzige Knochen digital zusammenzusetzen und Weichgewebe zu untersuchen. Gescannte Bilder der detaillierten Konservierung gaben Einblicke in die Anatomie und Ökologie alter Eidechsen, sagte Stanley.

Der Bernsteingecko zum Beispiel bestätigt, dass die Gruppe bereits hochentwickelte, selbstklebende Zehenpolster zum Klettern verwendet hat, was darauf hindeutet, dass diese Anpassung früher entstanden ist. Was das südostasiatische Chamäleon betrifft, so verdrängt der Fund die Ursprünge der Gruppe erheblich und stellt lang gehegte Ansichten in Frage, dass Chamäleons in Afrika ihren Anfang genommen haben.

Stanley sagte, es enthülle auch die evolutionäre Reihenfolge der seltsamen und stark abgeleiteten Merkmale von Chamäleons. Die bernsteingefangene Eidechse hat die ikonische Projektilzunge moderner Chamäleons, hatte aber noch nicht die einzigartige Körperform und die verschmolzenen Zehen, die speziell für das Greifen angepasst sind, wie wir sie heute sehen.


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Fazit: Eine Studie, die am 4. März 2016 in der Zeitschrift veröffentlicht wurdeWissenschaftliche Fortschritteanalysiert 12 in Bernstein eingeschlossene Eidechsen-Exemplare, darunter ein 99 Millionen Jahre altes Chamäleon-Fossil, das älteste der Welt.

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