Uraltes Riesenkaninchen in Menorca, Spanien, ausgegraben

Auf der kleinen Insel wurden fossile Überreste des größten bekannten Kaninchens entdeckt, das vor 3 bis 5 Millionen Jahren lebteMenorcavor der Küste Spaniens. Dieser uralte Riese namensNuralagus rex(bedeutet „Menorcan King of the Rabbits“), hätte etwa 12 kg gewogen. Seine Skelettstruktur weist darauf hin, dass es nicht gebaut wurde, um wie moderne Kaninchen zu hüpfen und nicht den erhöhten Geruchssinn und die hervorragende Sehkraft seiner modernen Gegenstücke hatte.


Europäisches Kaninchen. Bildnachweis J.J Harrison über Wikimedia Commons.

In den 40 Millionen Jahren der Kaninchenevolution sind die meisten Arten innerhalb des Größenbereichs geblieben, der bei modernen Kaninchen gefunden wird. Das Riesenkaninchen von Menorca ist eine bemerkenswerte Ausnahme. Seine enorme Größe (für ein Kaninchen) könnte auf das Fehlen von Raubtieren auf der Insel zurückzuführen sein. Dies wäre ein klassisches Beispiel für ein Prinzip in der Evolutionsbiologie namens „Inselregel“, die besagt, dass Tiere, die auf eine Insel beschränkt sind, sich entwickeln können, um aufgrund des Fehlens von Raubtieren größer oder aufgrund von Nahrungsknappheit kleiner zu werden. Zeitgenossen vonNuralagus rex, die auch im Fossilienbestand von Menorca gefunden wurden, umfassen eine Fledermaus, einen großen Siebenschläfer und eine Riesenschildkröte.


Als Dr. Josep Quintana vom Institut Català de Paleontologia die fossilen Überreste des Riesenkaninchens entdeckte, wurde ihm klar, dass er dieser Kreatur schon einmal begegnet war. In einemPressemitteilungausgegeben am 22. März 2011, sagte er,

Als ich den ersten Knochen fand, war ich 19 Jahre alt, ich wusste nicht, was dieser Knochen darstellte. Ich dachte, es wäre ein Knochen der riesigen menorquinischen Schildkröte!

Ein Femur-Ende-Fossil, das 1989 von Josep Quintana im Alter von 19 Jahren gefunden wurde und damals vermutlich einer Riesenschildkröte gehörte. Erst als er das fossile Skelett von entdeckteNuralagus rexerkannte er, dass der Knochen von 1989 auch von einem Riesenkaninchen stammte. Rechts zum Größenvergleich der Oberschenkelknochen eines europäischen Kaninchens. Bildquelle: Josep Quintana.

ZUPapierüber dieses uralte Riesenkaninchen, geschrieben von Quintana und seinen Co-Autoren Meike Köhler und Salvador Moyà-Solà, wurde kürzlich in derZeitschrift für Wirbeltierpaläontologie.




Das versteinerte Skelett vonNuralagus rexverriet viel über das Tier im Leben. Quintana und seine Kollegen stellten fest, dass es eine kurze steife Wirbelsäule hatte, nicht die lange federnde Wirbelsäule moderner Kaninchen, die ihnen das Springen ermöglicht. Das alte Kaninchen von Menorca konnte nicht hüpfen. Vielmehr schlenderte es wie ein Biber an Land. Seine Klauen zeigten, dass es ein mächtiger Bagger war, der wahrscheinlich Nahrung wie Wurzeln und Knollen ausgrub. Der Schädel zeigte kleine Augenhöhlen und kleine Hörblasen (eine knöcherne Kapsel, die das Mittel- und Innenohr umschließt), was auf kleine Augen und schlechtes Gehör hinweist. Auf einer Insel ohne Raubtiere lebend, entwickelten sich die alten Riesenkaninchen so, dass sie die scharfen Sinne verloren, die kleine Kaninchen brauchen, um gegen Angreifer wachsam zu sein.

Tibia vonNuralagus rexverglichen mit einem von einem ausgestorbenen bovid (paarhufer säugetier) von den balearen und einem europäischen kaninchen-tibia. Bildquelle: Josep Quintana.

Nuralagus rex, ein riesiges Kaninchen, das vor 3 bis 5 Millionen Jahren lebte, ist das älteste bekannte Beispiel der „Inselherrschaft“. Seine einzigartige Physiologie bietet Wissenschaftlern interessante Einblicke in die Evolution und Anpassung von Säugetieren in einer isolierten Umgebung ohne Raubtiere. Quintana hofft, dass sein riesiges Kaninchen zu einer Art Maskottchen wird, um Studenten und Besucher nach Menorca zu locken, einer Insel, die ein beliebtes Touristenziel in Europa ist. Es gibt keinen anderen Ort, der von sich behaupten kann, die Heimat des größten Kaninchens zu sein, das es je auf dem Planeten gegeben hat.

Künstlerisches Konzept des RiesenkaninchensNuralagus rex, dargestellt mit dem modernen europäischen Kaninchen. Bildquelle: Meike Köhler.


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